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ブラックホールの新トリビア3選。人類誕生に影響、時間を止める…知られざる宇宙の謎

「ブラックホールの巨大なゲップが、銀河を作ったのかもしれません」。  そう語るのは、国立天文台 水沢VLBI観測所所長・本間希樹氏だ。今年の4月、世界で初めてブラックホールの撮影に成功したというニュースが話題になったのを覚えているだろうか? 撮影に成功したプロジェクトの日本の代表である本間氏いわく、「ブラックホールのゲップが、我々人類の誕生に影響していた可能性がある」のだという。
本間先生

本間先生

「自分より大きい星ですら、いとも簡単に吸い込んでしまう“宇宙最強の存在”であるブラックホール。ブラックホールに吸い込む上限はなく、人間と同じように食べれば食べるほど重くなり、太っていきます。そして、これまた人間と同じく、ブラックホールは、『ゲップ』をすることもあります。  ブラックホールのゲップは、『ジェット』と呼ばれており、飛んでいく距離は、なんと銀河の直径よりも大きく、速さもほぼ光速! それもただのガスではなく、超高温のガスとそこから出る放射線が入り混じったもの。地球に直撃でもしたなら、地球上の生命は全滅してしまうかもしれません」

今年4月、ブラックホールの撮影に成功したというニュースが、世界中を駆け巡った。この成功により、100年前にアインシュタインの相対性理論が予言した、ブラックホールの存在を視覚的に証明することになった。(Credit: EHT Collaboration)

 そんな地球や地球上の生命にとって超危険な「ブラックホールのゲップ」が、なぜ我々人類の誕生に影響している可能性があるのか? 「ブラックホールにはざっくり分けて、軽量級と重量級のものがあります。軽量級はひとつの銀河の中に、何百万個もあると言われています。対して、重量級は、各銀河の中心にひとつだけ存在します。まだ仮説ですが、銀河の中心にある重量級のブラックホールの重さと、周りにある星の総量には関係があるので、ブラックホールが銀河に何らかの影響を及ぼしたと推測されています。  銀河の中心にある重量級ブラックホールが宇宙にゲップを吐き出し、その勢いで周囲のガスがかき混ぜられたり、圧縮されたりして星が生まれ、銀河を成長させたのではないかと考えている人もいます。その成長の過程で、地球や我々人類が生まれた可能性も考えられるでしょう」

「もしも、ブラックホールのゲップの真相が解明できれば、ノーベル賞級の成果になるかもしれません。宇宙一なぞめいたゲップだといえるでしょう」(本間氏)。イラスト/吉田戦車

 もしかすると、自らの「ゲップ」で地球や我々人類を誕生させてしまったかもしれない、“とんでもない”存在のブラックホール。ブラックホールにまつわる“とんでもない”エピソードはこれだけではないのだとか。 「『ブラック』という名前がつくため、ブラックホールは真っ暗だと思われがちですが、実はものすごく明るくなることがあります。周りにガスが豊富にある場合、ブラックホールは、『降着円盤』という熱く輝く『衣』をまといます。  衣は、ブラックホールの強い重力で引き寄せられた宇宙のチリやガスがぐるぐるとブラックホールの周りを回転しながら作られています。チリやガスが多いほど、衣は明るくなり、最大で太陽の1兆倍以上! 実は宇宙で一番明るい『クェーサー』という天体も、その正体は衣が明るくなった、ブラックホールです」

「ブラックホールはガスを飲めば飲むほど明るくなる、お酒好きのおじさんとそっくりですね」(本間氏)。イラスト/吉田戦車

 本来は暗黒の天体でありながら、宇宙一明るい天体でもあるブラックホールだが、さらに“とんでもない”超能力まがいの性質も……。 「時間というものは誰にでも同じように流れるものだと思っていませんか? でも、相対性理論によれば質量が時間と空間を歪ませ、重力が強いところでは時間の流れは遅くなるのです。たとえば、GPS衛星の時計は、地球の時計にあわせるために、毎秒100億分の4.45秒だけ遅く進むように設計されています。ブラックホールは宇宙で一番重力が強い天体で、ブラックホールの近くでは、時間と空間の歪みが極限に達するので、時間が遅くなるどころか、なんと時間がほとんど止まってしまうのです」

「たとえば、月では、地球よりも重力が弱いため、時間の進み方がほんの少しだけ早くなります」(本間氏)。イラスト/吉田戦車

 今回は、“ブラックホールのトリビア”を3つ厳選して教えてもらったが、近日発売する予定の『ブラックホールってすごいやつ』(本間希樹著)には、ブラックホールに限らず、宇宙、地球、宇宙人に関するトリビアがふんだんに紹介されている。

全ページイラストつき。なんと全イラストを、『伝染るんです。』の作者・吉田戦車が手がけている。吉田戦車によるシュールな宇宙人も見どころだ

【本間希樹】 国立天文台教授・水沢VLBI観測所所長。1971年、米テキサス州生まれ、横浜育ち。東京大学大学院理学系研究科天文学専攻博士課程を修了し、博士(理学)の学位を取得。専門は、超高分解能電波観測による銀河系天文学。特に、銀河系の構造研究と、巨大ブラックホールの研究。現在、巨大ブラックホールを事象の地平線スケールまで分解する、EHT(Event Horizon Telescope)プロジェクトに日本側の責任者として参加 【イラスト/吉田戦車】 漫画家。1963年、国立天文台水沢VLBI観測所のある岩手県水沢市(現奥州市)生まれ。1985年、デビュー。代表作は、『伝染るんです。』『ぷりぷり県』(ともに小学館)など。『ビックコミックオリジナル』(小学館)連載中の『出かけ親』にて、国立天文台水沢VLBI観測所を自身が訪問したエピソードを紹介 <取材・文/週刊SPA!編集部 イラスト/吉田戦車>
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